MALUS Etienne Louis (1775-1812)
France

gravure par Ambroise Tardieu
Physicien, père de la « loi de Malus »

Étienne Louis Malus voit le jour le 23 juillet 1775. Il entre à l’École du génie de Mézières dont il est renvoyé comme suspect en 1793. Il est ensuite envoyé à Dunkerque où un ingénieur des ponts et chaussées le remarqua et l’envoya à l’École Polytechnique (Promotion X de 1795). Il est affecté au génie et participa de 1798 à 1801, à l’expédition en Égypte de Bonaparte. Il devient d’ailleurs membre de l’Institut d’Égypte. Après son retour, il reste dans le génie et devient major en 1810. Cette même année, Malus devient membre de l’Académie des sciences.

Il est également vers la fin de sa vie examinateur au concours d’entrée à l’École Polytechnique puis directeur des études (vers 1811). Ses travaux mathématiques sont presque entièrement liés à l’étude de la lumière. Il étudie des systèmes géométriques appelés « systèmes de raies », assez proches des travaux géométriques de Julius Plücker. Il mène des expériences afin de vérifier les théories énoncées par Huygens sur la nature de la lumière et réécrivit celles-ci sous une forme plus analytique (Traité d’optique analytique) en 1807. Sa découverte de la polarisation de la lumière par réflexion est publiée en 1809 et sa théorie de la double réfraction de la lumière (Théorie de la double réfraction de la lumière dans les substances cristallines) dans un cristal l’est en 1810 et lui vaut le prix de l’Académie des Sciences ainsi que la médaille Rumford de la Royal Society. Sa découverte la plus célèbre est probablement la loi de Malus, qui donne l’intensité I, après passage dans un polariseur d’un faisceau lumineux d’intensité incidente. Il décède le 24 février 1812 à Paris. Il repose avec son épouse, née Wihlelmine Louise Koch (1771-1813) dans une concession achetée par Gay-Lussac, membre de l’Institut.

Titres : chevalier de l’empire Hommages : Une loi de la physique porte son nom.

Sources : Mullié (Charles) Biographie des célébrités militaires des armées de terre et de mer, de 1789 à 1850, Paris, 1852. Date de création : 2007-04-29.

Monument

Le monument a été élevé par Louise Koch, sœur de Mme Malus et belle-sœur du physicien.

Photos


Date de la dernière mise à jour : 14 février 2021